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巅峰对决!中国5G和美国太空“6G”到底谁才是未来之星?

HydrangeA 2019-06-03


在中国以全球领先地位稳步推进5G网络建设的同时,原本只专注于火箭发射的美国商业航天公司SpaceX也于近日首度将60颗"星链"(Starlink)互联网卫星发射入轨,这是SpaceX构建其1.2万颗低轨卫星星座,继而建设覆盖全球的卫星宽带网络的第一步,也是人类向"6G网络"这个概念做出的首次实质性尝试。


那么,SpaceX的"卫星6G"靠谱吗?它能否做到和传统铁塔为载体的5G技术分庭抗礼?到底谁才是未来"胜者通吃"的唯一选择?


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Starlink卫星星座展开的设想场景。


"卫星6G"怎么用?


尽管在Starlink原理测试卫星"丁丁"发射之后,SpaceX掌门人埃隆-马斯克曾在社交媒体上戏称"悄悄告诉你,不要跟别人说,'丁丁'的wifi密码是'火星人'……",但这实质上只是埃隆-马斯克和公众开的一个玩笑:Starlink至始至终都不是"wifi卫星",想要连上它的网络就必须装有专用的地面终端,而地面终端再将网络数据转发至上网设备上。


换句话说,和认证移动设备身份之后即可使用的5G网络不同,Starlink这套"卫星6G"要额外配套地面终端设备才能使用。而从SpaceX现在公布的情况来看,这个终端仅有"披萨盒大小",虽说尺寸还行,但总不如手机那般便捷。


但在没有建设5G铁塔的空白地区,Starlink卫星网络无疑就将发挥它的决定性威力:若SpaceX能如数完成12000枚卫星的发射,而Starlink卫星也能够如愿发挥预想效果,那么在除南北极之外的大多数地区,单个"披萨盒"终端总能和数颗卫星建立"轮班式"的数据连接。


那么问题来了:在比4G更快的5G面前,Starlink卫星网络到底能"跑"多快?


"卫星6G"网速如何?


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通过机身上部的"鼓包",民航客机得以建立稳固的wifi上网环境。


在某些自诩"专家"的自媒体口中,卫星互联网这个领域至今仍是一片荒芜……但事实上,从大洋上前后无依的巨轮,再到纵跨半个地球的民航班机,现今的运输业已经和卫星互联网密不可分。


举个实际例子来说,执飞国际航线的民航客机现在已经普遍提供"机内收费wifi"这样的上网服务,当然费率也不便宜——普遍在一小时10美元上下浮动。


在典型的跨洋航线上,民航客机自然只能寻求通信卫星来提供网络连接,毕竟最近的通信塔台有时距离飞机远达上千公里……还好,眼下的通信卫星已经不是"一代铱星"时的"寻呼机",民航客机的整体下载速率普遍已经能达到70Mbps(8.75MB/每秒,应用2ku技术),应用Ka波段天线时更能超过100Mbps(12.5MB/每秒),和现在的光纤宽带几无区别。


而考虑到Starlink卫星网络就是运行在ka波段,就以100Mbps的现行速率来看,这款"卫星6G"的上网速度还算称得上是合格水平……不过,上网成本仍旧是核心因素。


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通信卫星公司Viasat推出的ka波段地面接收器,保证速率的同时整体体积仍然偏大。


"卫星6G"收费贵不贵?


顾名思义,"卫星6G"的上网成本,很大程度上取决于整个卫星系统的发射成本。就拿现在已经在美国偏远地区取得主导地位的Viasat来说,尽管ka波段通信技术提供100Mbps的上网速率足够"给力",但用户每月需要缴交的上网费用也高达上百美元。


当然,这还只是Viasat卫星网络覆盖美国境内的成本。若要Viasat把网络覆盖到全球范围,则发射卫星的成本难免要高到连Viasat自己都无法承受,毕竟单颗Viasat系列卫星的发射成本往往达数亿美元,覆盖范围又相对有限。


但对于Starlink而言,覆盖全球的成本不是问题:在本次60枚Starlink卫星集群发射任务当中,SpaceX已经将单颗卫星的发射成本压低在几十万美元上下,随着卫星结构、重量和火箭本身的优化,这个成本未来还可降至更低水平。


而根据SpaceX的测算,Starlink卫星网络将在发射1600颗卫星时成型并投入运营,届时Starlink的发射成本至多也不过百亿美元。


且必须强调的是,Starlink卫星的发射任务将全部使用SpaceX自身制造的火箭"内部消化"。在有融资"托底"的前提下,Starlink卫星网络,也就是所谓"卫星6G"的收费完全可以较Viasat低一个数量级,并最终满足SpaceX从世界网络接入市场上划走3%份额的"小目标"。


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单枚火箭多次回收的成本效应已经凸显,这是Starlink一枝独秀的前提保证。


"卫星6G"凭什么吸引用户?


从现在来看,各国金融业已经对Starlink卫星网络表达出了极大的兴趣:单就从欧洲金融中心伦敦出发前往世界金融中心纽约,使用应用动态卫星链路的Starlink卫星网络理论上能较海底光缆降低数十毫秒的延迟。


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在高频交易场上,应用私有专用微波通信走捷径也是常有的事,为节省1-2毫秒的延迟时间,其成本远远超过普罗大众的想象。


而在欧洲前往亚洲,抑或是跨太平洋通信等场景时,在宇宙空间中"走直线"的Starlink节省延迟时间的效应将更加显著……换句话说,使用Starlink卫星网络的金融机构将比其它竞争对手提早几毫秒察觉市场变化,不要小看了这几毫秒。哪怕是一毫秒的延迟,对于使用计算机算法进行自动操作的"高频交易"行业来说都是决定性差距,说Starlink能改变未来高频交易市场的格局,乃至于扭转亿万美元资产的去向,那是一点都不为过。


至于称Starlink是"完美投资骗局"的说法,相信对SpaceX有所了解的读者都能做出自己的判断:如今登顶世界现役火箭运载能力桂冠的"重型猎鹰"也好、性价比无人能及的"猎鹰九号"也罢,在当年都曾经戴过"融资骗子"的帽子,笔者也就不再赘述了。


"卫星6G"和传统5G孰强孰弱?


说到底,5G通信技术再如何精进,微基站也不能撒满茫茫大海,在贫穷国家也不可能遍地开花;反过来说,Starlink的"披萨盒"也不能解决随身携带的电源、便携性等问题,两者根本无法做到取代对方。


但如果换个思维方式,把5G通信技术与"卫星6G"结合在一起,真正无缝接入全世界的6G网络则将诞生:在6G技术的前沿探讨阶段,中国科技部已经在国家重点研发计划中列入了"5G/6G融合的卫星通信技术研究与原理验证"这一课题,和5G网络必将铺开一样,低轨卫星组网时代的到来也将无法阻挡,至于把5G通信技术和Starlink这样的"卫星6G"放在对抗位置硬要分出个高下,那至多只能吸引眼球,对于建立通信体系优势,乃至于确立未来世界通信标准"新边疆"可谓是毫无帮助。


来源:利刃军事


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